BA et Virgin Atlantic mettent de côté leur rivalité pour le retour des vols de loisirs vers les États-Unis

Les premiers vols transatlantiques depuis l’interdiction de voyager avec Covid en mars 2020 décolleront de Heathrow au même moment.

Les compagnies aériennes britanniques long-courriers mettront le pire de la pandémie – ainsi que leurs vieilles rivalités – derrière elles lundi matin, lorsque British Airways et Virgin Atlantic décolleront simultanément à Heathrow pour les premiers vols transatlantiques transportant des voyageurs de loisirs vers les États-Unis depuis la fermeture des frontières par le Covid-19 en mars 2020.

Les patrons de Virgin et de BA ont déclaré qu’il s’agissait d’un « moment charnière » pour ce secteur malmené, les deux compagnies ayant enregistré des pertes énormes et licencié des milliers de personnes pendant les 20 mois de restriction des voyages.

Le vol BA BA001 – un numéro auparavant réservé au Concorde – et le vol Virgin VS3 décolleront de Londres Heathrow sur des pistes parallèles à destination de l’aéroport JFK de New York à 8h30, plus de 600 jours après l’introduction de l’interdiction de voyager aux États-Unis.
Ces dernières années, le corridor transatlantique a représenté la majorité des bénéfices de Virgin et de BA, et les compagnies aériennes ont déclaré que la réouverture des frontières américaines aux voyageurs étrangers, annoncée fin septembre par l’administration Biden, serait un coup de pouce important pour le secteur. Avant la pandémie, 22 millions de personnes par an voyageaient entre les deux pays, ainsi que 900 000 tonnes de marchandises.

Les visiteurs américains vaccinés ont pu se rendre en Grande-Bretagne depuis l’été, lorsque le Royaume-Uni a levé les restrictions de quarantaine, ce qui a stimulé le nombre de passagers, mais les compagnies aériennes augmentent maintenant leurs horaires et, pour la première fois, les avions sont pleins cette semaine.

Alors que les deux compagnies aériennes ont été gravement touchées par la pandémie – IAG, propriétaire de BA, s’attend à des pertes de 7,3 milliards d’euros en 2020 et 2021, et Virgin a été au bord de la faillite – les deux compagnies vont montrer une rare unité après des décennies de rivalité acharnée.

Le secrétaire d’État aux transports, Grant Shapps, a déclaré qu’il s’agissait d’un « événement historique » qui « marque un moment important pour le secteur de l’aviation ».
Sean Doyle, directeur général de BA, a déclaré que c’était un moment à célébrer : « Nous mettons de côté la rivalité et, pour la toute première fois, on verra les avions de British Airways et de Virgin Atlantic décoller ensemble pour marquer l’importance vitale du corridor transatlantique.

« La connectivité transatlantique est vitale pour la reprise économique du Royaume-Uni, c’est pourquoi nous demandons depuis si longtemps la réouverture en toute sécurité du corridor de voyage entre le Royaume-Uni et les États-Unis. Nous devons maintenant envisager l’avenir avec optimisme, remettre le commerce et le tourisme sur les rails, et permettre aux amis et aux familles de se connecter une fois de plus. »

Shai Weiss, directeur général de Virgin Atlantic, a déclaré : « Aujourd’hui, l’heure est à la célébration, pas à la rivalité. Les États-Unis sont notre cœur de métier depuis plus de 37 ans et nous ne sommes tout simplement pas Virgin sans l’Atlantique. »

Toutes deux voleront à bord d’avions A350 après avoir retiré leurs jumbos les moins économes en carburant, les Boeing 747, au moment de la pandémie, et Virgin disposera d’une flotte nettement plus réduite. M. Weiss a déclaré que la lutte pour la survie de la compagnie aérienne était « toujours d’actualité, et la discipline en matière de coûts demeure. Mais avec l’ouverture du marché américain, nous sommes à 60 % de notre capacité, et nous sommes plus confiants qu’il y a longtemps quant aux perspectives. »